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學者迫澳洲原生動物怕貓 助增生存機會

2019/5/16 — 11:47

兔耳袋狸,圖片來源:維基百科

兔耳袋狸,圖片來源:維基百科

澳洲不少原生動物都對外來的入侵物種全無抵抗力,刊於《Journal of Applied Ecology》的研究就嘗試以較極端手段,令原生動物懂得避開這些外來捕獵者,增加牠們的生存機會。

貓和狐狸並非澳洲本土原生動物,最早於 17 世紀期間由歐洲殖民者帶到當地。新南威爾斯大學 (UNSW) 生態學家 Katerine Moseby 在過去 25 年檢驗了超過百種被外來物種殺死的原生動物。外來動物在澳洲大陸幾乎全無天敵,原生動物亦無足夠時間演化出本能辨識及避開牠們,令不少原生動物數量在短短數百年間銳減。現時當地政府及保育團體已設立架起圍欄的保護區,嘗試緩減原生動物滅絕速度。 Moseby 則希望找出新方法,增加保育後釋放原生動物的生存機會。

非常時期要用到非常手段——她跟生態學家 Michael Letnic 及 Daniel Blumstein 合作以較極端手法,迫使兔耳袋狸 (Bilbis) 學懂避開捕獵者。他們先將佔地 123 平方公里的保護區劃分成三部份,包括:無捕獵者區、捕獵者區,以及釋放區。然後,研究人員再將兔耳袋狸分配到無捕獵者及捕獵者區。另一相同實驗則在麝袋鼠 (rat kangaroo) 上進行。

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甚麼是兔耳袋狸?
兔耳袋狸是澳洲獨有的有袋哺乳類動物,曾遍佈超過 70% 澳洲大陸,但現今數量已大減,並被列為易危物種 (vulnerable species) 。

兩年後,研究人員再捉回兔耳袋狸,並將牠們放置於在 50 平方米環境內,以觀察牠們的行為。一如過往研究所顯示,比起居於安全環境的一組,曾與外來捕獵者共存兩年的兔耳袋狸在新環境下走動較少,並且會盡快尋找遮敝處。麝袋鼠也有類似反應。

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之後,研究人員再將兩組兔耳袋狸放在有捕獵動物存在的釋放區內。Moseby 坦言,將野貓放在保育環境下的做法感覺很奇怪,且令不少人感到不快。方法雖然聽起來殘忍,但似乎有效。在短短一周內,已有 71% 從未接觸過捕獵者的兔耳袋狸死亡;相反,只有 33% 曾接觸捕獵者的兔耳袋狸被殺,生存機會較高。此發現反映人工方法可迫使原生動物盡快適應有捕環者存在的環境,令牠們更容易適應自然環境及增加被釋放後在自然環境生存機會。不過報告亦指出,現時未能確認動物行為改變是屬於學習能力還是演化所致。

澳洲現時已有不同政策嘗試控制野貓或狐狸等的外來物種數量,包括大型撲殺計劃,以及絕育方法等。然而,這類政策可能對生態有一定影響,而且成效仍然是未知之數。Moseby 等人的新保育方向則從受保護動物入手,或可增加牠們在自然環境下保著小命的機會。不過專門保育海鳥的夏威夷研究人員 Andre Raine 則質疑方法是否可套用在其他生物上。

另外,今次研究的樣本向實驗時數仍不足以證明方法有效,Moseby 的研究隊伍正與當地保育團體 Bush Heritage Australia 合作,計劃在下年在佔地 2,100 平方公里的 Bon Bon Station 保育區,釋放怕貓和未接觸過貓的小型有袋動物,利用追蹤頸圈及攝影器材觀察其數量及行為,測試方法成效。Moseby 希望方法最終能增加原生動物生存機會,且令牠們在數代繁殖後,可與貓隻共存。 

原文:
Science, Fear the cats! Bold project teaches endangered Australian animals to avoid deadly predator, 15 May 2019

報告:

Ross, A.K., Letnic, M., Bllumstein, D.T. & Moseby, K.E. (2019). Reversing the effects of evolutionary prey naiveté through controlled predator exposure. Journal of Applied Ecology, Published Online. DOI: 10.1111/1365-2664.13406

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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