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新研究:北極凍土融化 未必釋放大量碳

2015/4/9 — 19:00

Mike Beauregard / flickr

Mike Beauregard / flickr

北極地區的永久凍土層 (permafrost) 佔北半球的陸地面積 24%,據先前的估計,當中蘊藏 1.7 萬億公噸的碳,是大氣碳含量的 2 倍。專家一直擔心,假如凍土層的碳一旦因暖化而大量釋放,將會加劇全球暖化的影響:海水水位加快上升;熱浪、旱災會更長更多,其他極端天氣亦愈加頻繁,最終會進一步釋放更多凍土層中的碳。

問題是,永久凍土層到底會釋放幾多碳?會令地球暖化攝氏多少度?

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最新刊於《自然》的報告[1] 就指,情況不如之前估算的差,碳會從大範圍的永久凍土層逐小排出,估計本世紀末將會有約 60-80 ppm 的二氧化碳或相等的甲烷被釋放。

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此前的各個凍土研究,只局限於某些北極地區,專家猶如盲人摸象,從來無法得到準確的數據去預測整個北極凍土層的情況——這亦是 IPCC 第五報告無包括凍土層碳排放數字的原因。是次報告就分析、整理現有研究,讓我們對凍土層的碳流動有個更全面的了解。

新報告發現,首三米深的表面永久凍土層有約 1.33-1.58 萬億公噸的碳,較底層凍土的則含約 4000 億公噸的碳,這個數字相當驚人。 IPCC 曾指要壓止溫升於 2°C 以下,我們可能只可再排放多 5000 億公噸的碳。

另一方面,表面凍土融化時,微生物傾向將土壤中的古老植物殘骸,分解成二氧化碳;在較濕潤的地區,如沼澤或淺湖底,甲烷則會較易產生,而甲烷的吸熱能力比二氧化碳高 20 倍,專家均擔心暖化不受控,大量的甲烷將會破土而出,會嚴重惡化氣候。

值得慶幸的是,報告認為凍土層不會突然大量融化,並估計在 2100 年前,只有 5-15% 於表面凍土層的碳,即最多 2370 億公噸的碳會被釋放。不過,我們無法直接減低凍土融化的速度, 2100 年後暖化依舊,凍土仍會持續排放碳。

要控制情況,就必須減低人類排放溫室氣體,而年尾於巴黎舉行的聯合國氣候高峰會,則被視為各國達成減排碳協議的最後希望。

來源:
Climate Central, Thawing Permafrost Will ‘Seep, Not Explode’ CO2, 8 April 2015
The Washington Post, Scientists confirm that the Arctic could become a major new source of carbon emissions, 8 April 2015

報告:
[1] Schuur, E.A.G., McGuire, A.D., Schädel, C., Grosse, G. & et al. (2015). Climate change and the permafrost carbon feedback. Nature 520, 171–179 (09 April 2015). doi:10.1038/nature14338

文/ac

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