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氣候變化致全球珊瑚白化 科學家:情況無法逆轉

2016/4/14 — 14:06

大洋洲新喀里多尼亞珊瑚出現白化。
Credit: XL Catlin Seaview Survey

大洋洲新喀里多尼亞珊瑚出現白化。
Credit: XL Catlin Seaview Survey

最差的情況經已發生⋯⋯這亦顯示出氣候變化與高溫威脅將會長期影響珊瑚礁,牠們將永遠不會回復原貌——佐治亞理工學院海洋科學家 Kim Cobb

過去數十年, 因為氣溫不斷攀升以及海水污染,全球經已有 1/3 的珊瑚礁受威脅白化,更有一大部份無法回復原貌。

雖然珊瑚的質量只佔海床的 1% ,卻孕育出全球約 1/4 海洋生物品種,並為牠們提供棲息之所,對海洋生態尤為重要。另一方面,珊瑚也為人類提供大量漁獲,養活了全球逾十億人口——全球至少有三千萬個體漁戶,單是菲律賓就有 100 萬人口是漁民;海鮮更是印尼人的主要蛋白質來源。

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很多人誤會珊瑚礁是植物,但牠們其實是由上百萬條刺絲胞動物珊瑚蟲群居並與海藻共生的生態系統。海藻會將陽光與二氧化碳轉化成糖份供予珊瑚蟲生長,而珊瑚蟲則為海藻提供居所。此外,健康珊瑚的各種艷麗顏色,來自共生的海藻以及珊瑚本身的色素所形成的。

當海底環境變壞,例如水溫太高、水變混濁或光線不足時,會改變海藻的新陳代謝,使其製造毒素又或令其離開珊瑚,灰白的珊瑚蟲因此失去漂亮的顏色,奄奄一息地附著在骨骼上,這就是所謂的珊瑚白化 (coral bleaching) 。不過,白化只是珊瑚死亡的前兆,如果環境變好,共生藻活動回復正常,珊瑚也會跟住復原;如果環境繼續惡化,珊瑚就會死亡並剩下白色的碳酸鈣骨骼。

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美屬薩摩亞的珊瑚在短短九個月死亡。
Credit: XL Catlin Seaview Survey

美屬薩摩亞的珊瑚在短短九個月死亡。
Credit: XL Catlin Seaview Survey

世界各地如印度洋火山島留尼旺、印尼、夏威夷以及佛羅里達礁島群的珊瑚礁近年都出現大量白化與死亡情況。全球最大最長的珊瑚礁群,澳洲的大堡礁 (Great Barrier Reef) ,在過去 30 年更失去過半珊瑚,上個月也被証實出現有記錄以來最大型的珊瑚白化危機。

美屬薩摩亞珊瑚礁白化前後對比:左圖為 2014 年完好情況,右圖為 2015 年瑚瑚白化情況
Credit: XL Catlin Seaview Survey

美屬薩摩亞珊瑚礁白化前後對比:左圖為 2014 年完好情況,右圖為 2015 年瑚瑚白化情況
Credit: XL Catlin Seaview Survey

澳洲政府專責的珊瑚白化研究團隊在大堡礁北部作調查,發現當中 540 個珊瑚礁,只有四個毫無白化跡象,近一千公里長的珊瑚礁無一完好。而後續的調查更發現這些原本仍存活的珊瑚過半數已死亡,

如此大型的全球性珊瑚白化危機,專家相信是因為氣候變化帶來的水溫上升,以及由 2013 年一連串不尋常的氣候現象所致:

2013年 — 北大西洋一道高氣壓氣流阻止極地冷空氣南下,令此後三年的冬天,美洲南至加勒比海地區都比正常熱。

2014 年 — 一道海底暖流在年初於太平洋東北形成,廣泛影響北美沿海以至白令海的水溫上升超過 2.2 °C 。

2015 年 — 史上最強的厄爾尼諾,橫掃熱帶與南太平洋,並令該年成為史上最熱一年。

NOAA 負責監察珊瑚狀況的學者 C. Mark Eakin 指,以上的氣候現象造成有觀察以來最長期的珊瑚白化事件,我們將會於事件中失去全球大部份的珊瑚。最大的問題是,珊瑚礁要回復舊貌需時數十年,毀掉牠們卻只需數星期時間。Eakin 又估計事件會持續多九個月,但就指出科學界仍無法準確預測未來白化事件出現的時間。肯定的則是未來珊瑚大規模白化將愈加頻密與嚴重。

過去於 1998 年與 2010 年的大型珊瑚白化事件,無論在時間與程度均不及是次嚴重。該兩年均受厄爾尼諾影響, 1998 年全球更約有 16% 珊瑚死亡。而是次的白化現象源自 2013 年,厄爾尼諾還未出現就開始,明顯受人為的氣候變化所影響。去年的報告亦指,假如我們無法減排溫室氣體,大堡礁於 2100 年前幾近肯定會完全消失,對當地以至全球生態有嚴重影響。

減少捕魚或有助珊瑚復原

最近外媒 Vox 就引用澳洲報告指當地禁漁令,能有效保護魚獲之餘,更可加快瑚瑚復原。當中藍子魚鸚哥魚尤為重要,因為牠們幫助珊瑚清除有害的海藻。但由於人類過度捕魚,令這些魚的數目急劇下降,令經已白化的珊瑚加速死亡,最終也令當地水底下的旅遊景點失色不少。

來源:
New York Times, Climate-Related Death of Coral Around World Alarms Scientists, 9 April 2016
Vox, The Great Barrier Reef is in serious trouble. These fish can help, 6 April 2016

文/ac

本文所有圖片均經 XL Catlin Seaview Survey 授權使用

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