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海沙溫度上升改性別 99% 澳洲新生綠海龜為雌性

2018/1/9 — 14:57

Wikipedia

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全球暖化除了改變很多生物的生活習慣,亦會引起繁殖危機。最新刊於 Current Biology 的研究顯示,部份海龜族群因沙灘表面溫度上升,大部份新生海龜都變為雌性。

位處澳洲東部的雷恩島 (Raine Island) 及就近珊瑚礁是綠海龜 (Chelonia mydas) 最大築巢聚居地之一,有近 200,000 隻綠海龜會在該處產卵。由於該地不受人類活動干擾,是理想海龜研究地。

與其他動物不同,新生綠海龜並非以基因決定性別。相反,牠們會因應孵化期間的環境溫度決定性別。而性別則視乎環境溫度與「樞軸溫度 (pivot temperature)」的差別決定,而綠海龜的樞軸溫度大約為 29.3°C。如果氣溫維持在樞軸溫度附近,雌性和雄性出生比例就會相若。相反,只要溫度稍為上升幾度,就只會誕下雌性海龜,反之亦然。不過,科學家尚未了解溫度怎樣影響綠海龜性別。

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然而,單憑肉眼難以辨識綠海龜性別,而基因測試也不能分辨綠海龜性別,因為牠們身上並沒有性別染色體 (sex chromosomes) ,故此研究人員在幾星期間,從 400 隻不同年紀的海龜身上取得血漿蛋白樣本作分析,以此測試海龜荷爾蒙水平和判斷海龜性別。

研究人員發現,雷恩島 99% 新誕生的綠海龜都是雌性,而成年綠海龜亦有 87% 屬於雌性。研究人員之一的海洋生物學家 Michael Jensen 指,此性別比率不會即時影響綠海龜數量,甚至可能會稍微增加。因為雄性一般移動距離有限,而且交配次數亦較雌性高。

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1960–2016 年間海沙溫度估計。/Jensen et al. (2018)

1960–2016 年間海沙溫度估計。/Jensen et al. (2018)

為了解性別比例改變成因,研究人員再檢視 1960–2016 年間該地的海水和空氣溫度紀錄,並由此推斷海沙溫度。研究人員估計海沙溫度在 1990 年代左右,開始比綠海龜的樞軸溫度高。研究人員認為此現象很有可能源自氣候變化。

所幸,研究人員認為情況仍可控制。透過降低沙灘溫度,包括在沙灘上架設遮蔽處或者在沙上灑水,將有助平衡性別比例。另外,澳洲政府亦有保育計劃持續監察當地生態環境及保護綠海龜生長。研究人員 Camryn Allen 接受《華盛頓郵報》坦言,現時仍有時間處理問題,而海龜也有方法適應,一切只視乎海龜適應速度。 

原文:
Washington Post, Climate change is turning 99 percent of these baby sea turtles female, 8 January 2018

報告:
Jensen, M.P., Allen, C.D., Eguchi, T., Bell, I.P., LaCasella, E.L., Hilton, W.A., Hof, C.A.M., Dutton, P.H. (2018). Environmental Warming and Feminization of One of the Largest Sea Turtle Populations in the World. Current Biology Volume 28 issue 1, 154-59.e4. DOI: 10.1016/j.cub.2017.11.057

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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