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珊瑚礁隱蔽魚或解近 180 年「達爾文悖論」

2019/5/24 — 12:18

紅眼珊瑚鰕虎是其中一種底棲隱蔽魚類
Credit: Klaus Stiefel / Flickr

紅眼珊瑚鰕虎是其中一種底棲隱蔽魚類
Credit: Klaus Stiefel / Flickr

底棲隱蔽魚類 (cryptobenthic fish) 是生活於珊瑚礁但極難找到的細小魚類,最新刊於《科學》的研究指,除了色彩鮮豔之外,這些魚類可能是珊瑚礁孕育更多更大型魚類與其他有椎脊動物的基石,也有可能解答達爾文生前未能參透的演化問題。

演化論之父達爾文曾在 1842 年寫過,在大部份底層海洋生態系統海水較為蔚藍,理應有較少微型浮游生物,換言之有較少養份可供其他生物使用。然而,熱帶珊瑚礁於海洋功能如同陸上的熱帶森林,是海底極為重要的生態系統成員,亦孕育出極多生物。

在過去超過一個世紀,學界都想破解這個「達爾文悖論 (Darwin’s paradox) 」,有人曾提出珊瑚礁是個超高效系統,可將養份不斷循環供生物使用,亦有人指外海水流將養份沖到珊瑚礁。

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加拿大西門菲莎大學珊瑚生態學家 Simon Brandl 則懷疑,底棲隱蔽魚類可能是關鍵,或為其他居於珊瑚礁有脊椎動物的食物 。這些最細小珊瑚魚類平均只有約 1 厘米長、重 0.1 克,並在珊瑚礁內神出鬼沒,因此過去沒有太多學者曾經研究過牠們。

為了解這些魚類在珊瑚礁的數量, Brandl 的團隊在伯利茲、法屬波利尼西亞以及澳洲的個體珊瑚放置 58 個鐘型網。這些網會嚇走較大型生物,但底棲隱蔽魚類可在當中自由游走,而團隊會在網內加入微量麻醉劑,令當中底棲隱蔽魚浮起方便點算數目。結果顯示,平均每一平方米就有 100 條底棲隱蔽魚類。

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過去的文獻曾指,年幼的底棲隱蔽魚類不會遠離出生的珊瑚礁,團隊亦發現近七成幼體都在珊瑚礁方圓十公里內活動。

另外,由於這些魚類死後會成為珊瑚礁其他生物的養份,因此團隊嘗些從文獻找出這些魚的壽命與死亡率。他們最終推算出,六成在珊瑚礁被消耗的魚類生物質來自底棲隱蔽魚類,每年底棲隱蔽魚類最多可繁衍七代,新世代幼體為其他珊瑚礁生物提供了穩定食物。

Brandl 指團隊在澳洲進行研究時,已因底棲隱蔽魚類的數量之多與高多樣性而感到驚訝。雖然現時有 3,000 種已知的底棲隱蔽魚類,但估計可能有 1,000 種未被發現。

來源:
Science, These tiny, mysterious fish may be key to solving coral reef ‘paradox’, 23 May 2019

報告:
Brandl, S.J., Tornabene, L., Goatleym C.H.R. & et al. (2019). Demographic dynamics of the smallest marine vertebrates fuel coral-reef ecosystem functioning. Science 23 May 2019: eaav3384. DOI: 10.1126/science.aav3384

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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