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【第六次大滅絕】現代植物滅絕速度快歷史值 350 倍 人為棲息地流失為主因

2019/8/26 — 17:32

地球物種現時正以前所未見的速度滅絕,聯合國本年五月發表的報告已指,正在發生、人類活動造成的第六次大滅絕已導致逾 100 萬物種直接面臨滅絕危機,而較近期的報告亦指 250 年來全球已有 571 種植物被滅絕。

問題是,到底眼前的滅絕速度,尤其較少人注視的植物,到底有多快?上周刊於 Current Biology 的研究顯示,現代植物滅絕速度快歷史平均值 350 倍,並對一些獨有物種造成災難性影響。

滅絕速度有多快並非容易解答的問題,因為全球很多地區的當代物種滅絕數據都相當缺乏,而且物種並非平均分佈於全球各地,因此有生物多樣性熱點與冷點之分。生物多樣性熱點如馬達加斯加就有超過 1.2 萬個植物品種,八成是當地獨有品種;英格蘭則為植物多樣性冷點,僅有 1859 種植物, 4% 為獨有品種。前者大多因人類活動導致生物多樣性面臨極高風險,因此這些地區被預期有更多物種會滅絕。不過,這不代表多樣性冷點並不重要。

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是次由澳洲麥覺理大學演化生物學家 Johannes J. Le Roux 領導的團隊,審視過去 291 次全球或地區性植物滅絕事件,以了解每次事件的原因、持續時間,以及該些滅絕品種的獨特性,然後再辨悉出生物多樣性熱點與冷點滅絕事件的差異。

團隊發現,熱點確實會有更多物種滅絕,其滅絕速度也較冷點快。不過,農業與城市化同是熱點與冷點植物滅絕的主因,確認固有棲息地破壞是滅絕主因的想法是正確。整體而言,草本植物則最受威脅。

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然而,研究顯示冷點的獨有植物較熱點的脆弱。在其中七次冷點的滅絕事件中七個屬 (genera) 的植物消失,甚至有一次是整個科 (family) 滅絕,因此冷點同樣是個重要的物種棲息地,並應予以更多保護。

經團隊估算,近年植物滅絕速度最高峰值,比歷史平均值快 350 倍。這個數字比之前有團隊估計的末來 80 年內物種滅絕速度比平均值快數千倍為低。

團隊於 The Converesation 撰文指兩者差異在於現時缺乏全面數據,限制計算現代滅絕事件速度的準確性。其次,團隊舉例如大猴麵包樹 (Adansonia grandidieri) 等的部份植物壽命可長達數百年,且能在惡劣環境下,少量地殘存並適應新環境,只是無法繼續焦殖下去,最終也逃不過滅絕命運。

另外,要宣布植物滅絕具有挑戰性,因為部份植物本身很難被發現,我們無法確定找到的是否為最後一個活樣本。事實上,近期一份研究曾指,有 431 種此前認為已滅絕的植物重新被發現。去年,馬來西亞偏遠地區也重新發現一種稱為尼普頓水玉杯 (Thismia neptunis) 的地底植物,這種花自意大利植物學家 Odoardo Beccari (1843-1920)  1866 年記錄過這種植物後,一直未有人再發現過其蹤影。

團隊補充,生物多樣性喪失以及氣候變化是人類面臨的最大挑戰,而隨著人類活動造成的棲息地流失,加上氣候變化預計將對植物生物多樣性造成更大影響,目前對植物滅絕的估計「毫無疑問是嚴重低估」。

來源:
The Conversation, Plants are going extinct up to 350 times faster than the historical norm, 23 August 2019

報告:

Le Roux, J.J., Hui, C., Castillo, M.L. & et al. (2019). Recent Anthropogenic Plant Extinctions Differ in Biodiversity Hotspots and Coldspots. Current Biology, available online 22 August 2019. doi: 10.1016/j.cub.2019.07.063

文/Alan Chiu 、審核/

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