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非洲象食樹竟助抗氣候變化

2019/7/16 — 11:52

非洲森林象,圖片來源:christian vigna 片段截圖

非洲森林象,圖片來源:christian vigna 片段截圖

生活於西非和剛果盆地熱帶雨林的非洲森林象 (Loxodonta cyclotis) 每天可以吃掉重 450 公斤的植披,最新刊於《自然地球科學》研究指,雖然這些大象看似「摧毀」雨林,但實際上會令雨林植物質量增加,有助改善氣候變化問題。

非洲森林象喜歡咀嚼直徑小於 30 厘米的樹木和植物,並往往會破壞或殺死它們。法國與意大利的聯合研究團隊以數學模型,預測非洲森林象的行為如何影響其棲息雨林植披。

模型顯示,非洲森林象會減低雨林中植物莖部的密度,但會增加平均樹木直徑與整體生物質量;壽命較長、生長緩慢、能夠在低光下仍然茁壯成長的樹木都會因此受惠,能吸收更多環境中的碳,換言之非洲森林象群族的健康間接與對抗氣候變化有關。

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模型的數字也與現實剛果盆地的情況吻合。有非洲森林象棲息的地區,樹木木材密度比無非洲森林象的高每立方米 75 克。即使每平方公里只有一頭非洲森林象,團隊指也可將雨林植披增加到每公頃 60 噸,足以在非洲 220 萬平方公里的森林中吸收超過 100 億噸的二氧化碳。

在 19 世紀初期,學界估計曾有 100 萬隻大象於非洲森林漫游,但現時僅約有 10 萬隻,研究指如果大象滅絕,中非雨林儲存的碳量將會下跌 7% 。

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大象對森林生態系統的影響,也可以解釋為何不同大陸的熱帶雨林植披多樣性有明顯分別。例如,秘魯境內的亞馬遜雨林並無大象,它與剛果的熱帶雨林氣候和土壤條件相似,但後者的樹木仍較小而且樹葉較茂密。

來源:
Science, Hungry elephants fight climate change one mouthful at a time, 15 July 2019

報告:
Berzaghi, F., Longo, M., Ciais, P. & et al. (2019). Carbon stocks in central African forests enhanced by elephant disturbance. Nature Geoscience. doi: 10.1038/s41561-019-0395-6

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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