立場新聞 Stand News

「馬太效應」與「貧窮陷阱」

2015/1/22 — 7:30

Hamed Parham / flickr

Hamed Parham / flickr

「富者愈富、貧者愈貧」雖是老生常談,卻包含著重大的真理。世上當然有一些人透過艱苦奮鬥和本身的聰明才智致富,亦有一些人因為好食懶非或天生魯鈍而陷於貧困。但問題是:(1)他們在社會上屬大多數嗎?以及(2)無論貧、富的成因為何,它們是否有自我延續的傾向?

社會學家的研究顯示,導致貧富差異的不少因素固有其必然性,但不少亦有很大的偶然性質(如疾病、意外、天災)。而貧富差異一旦形成,它們確有透過「正反饋迴路」而自我延續甚至強化的傾向。「富者愈富」屬反饋中的「良性循環」,學者稱之為「馬太效應 (Matthew Effect) 」;「貧者愈貧」屬反饋中的「惡性循環」,學者稱之為「貧困陷阱 (poverty trap) 」。

「馬太效應」這個名稱最先由社會學家羅伯特‧莫頓 (Robert K. Merton) 提出,名稱來自《聖經‧馬太福音》的一句:「凡有的,還要加給他,叫他有餘;凡沒有的,連他所有的也要奪去。」

廣告

舉一個簡單例子:假設一條街道同時開了數間茶餐廳,再假設它們的食物質素、服務水平和價格皆沒有顯著分別,因此彼此的生意在最初也無大分別。但由於隨機性的波動,假如某日其中一間的人客較往常的多,則熱鬧的情況可能吸引更多人前來光顧,結果當然便是一個良性循環。久而久之,由於收入增加了,這所茶餐廳於是可以改善食物質素服務水平,從而吸引更多客人,最後成為數間茶餐廳中的姣姣者,甚至會將一些同業淘汰。

「一分耕耘、一分收獲」當然有其道理,但社會學家的研究顯示,上述情況裡的「偶然」和「反饋」在現實世界中所起的作用,往往較我們所想象的大得多。例如一個藝人某次演出很受觀眾受落,於是獲得更多演出機會,於是受到更多觀眾歡迎…。英語中有所謂 Success breeds success (成功會衍生出更多的成功),名成利就的人會更加名成利就,人生自古皆然。(我們還未有考慮那些含著銀匙羹出世的「富二代」、「富三代」呢!)

廣告

過去數十年來,科學家已把上述的老生常談放到一個堅實的分析基礎之上。基於經濟學家 Thomas Schelling 所提出的構思,兩位學者 Joshua M. Epstein 與 Robert Axtell 於上世紀八十年代開始,建立了一個名叫 Sugarscape的「行動主體計算模型 (agent-based computer model) 」。這個模型顯示,即使初始條件一樣,電腦運算中的行動主體也會先因偶發的因素,繼而透過累積(正反饋)作用,出現了「富者愈富、貧者愈貧」的現象。

信奉自由經濟的人都強調,即使我們身處貧困厄運,都應該自行努力改善生活,而不應依賴政府的施捨,因為「福利會鼓勵懶人」。然而,正如美國著名經濟學家傑佛瑞‧薩克斯 (Jeffrey Sachs) 在他的著作《貧窮的終結 (End of Poverty, 2005) 》之中指出,墜入了「貧困陷阱」的人固然要努力自救,但如果他們連梯級的第一步也無法攀上,則任他如何努力也是徒然的。世界上不少貧窮國家所面對的,便正是一種這樣的境況。

也就是說,要是有人認為市場是「自然地合乎公義 (naturally just) 」並可解決一切資源分配的問題,他要不是無知便是別有用心。

發表意見